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Envejecimiento activo ( 28 abril 2014)

La OMS con motivo del Año Internacional de las personas mayores introdujo en 1999 el concepto de Envejecimiento Activo, sustituyendo al que hasta entonces había usado, el envejecimiento saludable, por considerar que aquel incluía a éste e iba más allá.

Este concepto no es nuevo en absoluto. Plinio el joven, en el siglo I, nos describe en una epístola a su amigo Calvisio Rufo lo que podríamos denominar en terminología OMS un programa de envejecimiento activo. Plinio nos dice lo bien que lo había pasado en compañía de Espurina y declara que si llegara a ser viejo, no querría parecerse a ningún otro en su vejez. ¿Qué le ha entusiasmado tanto de Espurina?  Plinio nos describe la forma de vivir de Espurina en un día ordinario. Espurina después de levantarse camina tres millas y si lo hace acompañado de amigos tienen conversaciones de alto nivel. Invita a su carruaje a su mujer y a amigos. Retorna a su casa  y a la pluma. Se baña, juega a la pelota, pues también se combate a la vejez con el ejercicio. Se sirve la comida, tan excelente como frugal. A veces se alterna la comida con las comedias, para aderezar el placer con el estudio. Por todo ello Espurina a los 77 años tiene plenas facultades de vista y oído, el cuerpo ágil y vigoroso y la sensatez que solo proporciona la vejez. 

Efectivamente es un completo programa de envejecimiento activo que comprende actividad física, como andar, jugar a la pelota y bañarse, actividades intelectuales, como lecturas, debates y escribir, hábitos nutricionales frugales y mantenimiento vivo de redes sociales. Sin duda estamos ante un carácter optimista y con una gran satisfacción vital que contribuyen a un  paradigmático envejecimiento saludable.

Durante siglos esto se llamó el Arte de Envejecer, es decir cómo actuar para envejecer bien. Hoy decimos envejecer con éxito, con autonomía y con calidad de vida.

¿Qué se entiende por actividad en nuestro contexto? Por supuesto el trabajo remunerado en actividades gratificantes es la forma más sana de envejecer. Por eso es absurda la jubilación obligatoria a una edad determinada. Debería ser un derecho voluntario, en el que la cuantía de la pensión naturalmente estaría relacionada con el número de años trabajados. Se puede manifestar en el desarrollo de hobbies, especialmente aquellos que afectan a la actividad física o mental. Lo que hay que evitar es llevar una vida pasiva, que puede acelerar el envejecimiento. El paradigma es la combinación de ambas actividades, física y mental. Está demostrado que la actividad física  moderada retrasa el envejecimiento funcional y reduce el riesgo de muchas enfermedades, concretamente el de la muerte por enfermedad cardiaca. A mayor educación intelectual hay una mayor esperanza de vida y un riesgo menor de incapacidad. El caso más patente de la ligazón de la actividad al envejecimiento saludable es el estudio realizado en la empresa Shell Oil que el British Medical Journal publicó en 2005 en la que se descubrió que los trabajadores  que se jubilaban a los 55 años tenían una tasa de mortalidad 37% superior a la de quienes se jubilaban a los 65 años, habiéndose retirado del estudio a quienes se retiraban pronto por enfermedad, para evitar un importante sesgo. 

La actividad puede ser también trabajo no remunerado, como es el que se realiza domésticamente en el marco de la familia y también los trabajos voluntarios a través de instituciones y ONG. Con ello no sólo se contribuye al bienestar de los demás sino a la salud y bienestar propios.

Otro factor clave para el buen envejecimiento, como hacía Espurina es el tener unas buenas relaciones sociales y familiares. En Japón se ha demostrado que las personas mayores que afirman carecer de contactos sociales fueron 1,5 veces más propensas a fallecer en los tres años siguientes que las que tenían más apoyo social. En EE.UU también se ha demostrado que las personas con un grado importante de apoyo social se recuperan antes tras la cirugía de cadera. Estos dos estudios los reproduce la OMS con motivo de la II Asamblea Mundial sobre el envejecimiento de 2002. El resultado más importante del estudio “Alameda county” de EEUU es que la participación en redes sociales predice mortalidad. Las personas con índice de participación social elevado tiene 50% menos de riesgo de mortalidad que las de perfil más bajo.

Por último otro factor del envejecimiento activo es el funcionamiento emocional positivo, el bienestar subjetivo, que se asocia al optimismo (Fdez. Ballesteros). La depresión, el pesimismo y los sentimientos de soledad son predictores de enfermedad, mortalidad y suicidio. Las personas depresivas sufren una tasa de mortalidad 1,5 veces superior a las de la población de referencia. Los optimistas tienen más posibilidades de sobrevivir a un infarto de miocardio y se recuperan  más rápidamente en la enfermedad coronaria que los pesimistas (Glassman). Son más activos en la prevención secundaria, viven más. El optimismo reduce el riesgo de sufrir un Accidente Cerebrovascular (ACV). La correlación optimismo/ACV es mayor que cualquier otro  parámetro. Los optimistas que esperan buenas cosas de la vida, toman medidas para fomentar la salud, lo contrario de los que están deprimidos. En un famoso estudio realizado en Ohio desde 1975 a 2002, se demostró que aquellos que tenían una imagen más positiva del envejecimiento, vivían un promedio de 7 años y medio más que los que no esperaban nada de la vejez. Esta imagen positiva tanto de uno mismo como de la vejez en general, es  un mayor predictor de la tasa de supervivencia que la hipertensión o el exceso de colesterol.

Se supone que este bienestar subjetivo está relacionado con el sistema endocrino, reduciendo la liberación de hormonas relacionadas con el estrés y favoreciendo por otro lado la respuesta inmune del organismo. Muy relacionada con el bienestar subjetivo como también hemos señalado es la percepción positiva del propio envejecimiento, de que uno controla su entorno y que es realmente autónomo. En el Berlín AgeingStudy se analizan once indicadores de los cuales solamente son predictores de mortalidad, la lentitud perceptiva y en segundo lugar, significativamente relacionado con nuestro tema de hoy, el descontento con el propio envejecimiento.    

 

Eduardo Rodríguez Rovira
Presidente Fundación Edad&Vida

(texto presentado en la Jornada ANIS sobre envejecimiento. 90 años de Bial, 23 abril 2014)

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